Ya se sabe por qué los mamuts eran gigantes

Ya se sabe por qué los mamuts eran gigantes

Durante la Edad de Hielo, hace entre 11.700 y 110.000 años, Europa era una estepa árida y fría. No existían los frondosos bosques que hoy pueblan buena parte del continente; en su lugar, había llanuras en las que la única vegetación capaz de crecer, a duras penas, era la hierba. Era un ambiente sumamente hostil para los animales herbívoros.

Y, sin embargo, la Edad de Hielo fue precisamente la época dorada para losgrandes herbívoros en el hemisferio norte. Mamuts lanudos, caballos gigantes y rinocerontes pastaban a sus anchas por la estepa europea. ¿Cómo podía un ambiente tan duro sostener tantos herbívoros de tan gran tamaño?

Según una investigación internacional liderada por el Laboratorio deCiencias del Clima y del Medio Ambiente (CEA-CNRS-UVSQ) en Gif-Sur-Yvette (Francia), los herbívoros debían ser tan grandes justamente para poder sobrevivir en la fría tundra. Y, de hecho, ellos mismos perpetuaban las condiciones ambientales.

Los propios mamuts y los otros grandes herbívoros perpetuaban las duras condiciones ambientales de la estepa

“Los grandes herbívoros tenían estos tamaños precisamente porque les permitían ser más eficientes utilizando los recursos y la energía”, explica en entrevista telefónica Josep Peñuelas, investigador del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en el Centre de Recerca Ecològica i Aplicacions Forestals (CREAF) en Cerdanyola del Vallès.

Según publica esta semana la revista Nature Ecology & Evolution , los mamíferos gigantes como los mamuts conservaban mejor la temperatura corporal, ya que, en relación con su volumen, tenían una menor superficie por la que se pudiera escapar el calor. Por otra parte, gracias a su enorme tamaño, almacenaban reservas de grasa abundantes que les permitían resistir mejor las épocas de escasez. Además, en un cuerpo tan grande cabe un intestino muy largo, con grandes cantidades de bacterias, necesarias para digerir y aprovechar al máximo los escasos nutrientes de la hierba de la estepa. “Podría haber otros factores que influyeran en el tamaño de los mamuts y el resto de grandes mamíferos, pero estos son los que parecen más razonables”, apunta Josep Peñuelas, que ha participado en la investigación desde el CREAF.

Tundra en el norte de Europa. Durante la última glaciación, hace entre 11.700 y 110.000 años, buena parte del hemisferio norte lo ocupaba este paisaje
Tundra en el norte de Europa. Durante la última glaciación, hace entre 11.700 y 110.000 años, buena parte del hemisferio norte lo ocupaba este paisaje.

“Nuestro trabajo explica una paradoja que teníamos sobre la mesa desde hacía mucho tiempo”, remarca Peñuelas. Los investigadores han hallado la respuesta gracias a complejos modelos matemáticos que han tenido en cuenta factores como la temperatura, el tipo de vegetación, la fisiología de los animales, su población y cómo los grandes herbívoros influían en el ambiente.

Así han descubierto no sólo que la estepa moldeó el aspecto de estos animales: “los grandes herbívoros también hicieron que el paisaje fuera como era”, afirma Peñuelas. Al igual que ocurre hoy en la sabana africana con los elefantes y los rinocerontes, los mamuts y otros grandes mamíferos destruían los árboles cuando los pisaban, de forma que no los dejaban crecer. Las únicas plantas que podían desarrollarse en estas condiciones eran las que eran capaces de crecer muy rápido, como la hierba. “Los grandes animales juegan un papel muy importante en el funcionamiento del planeta, que hasta ahora habíamos ignorado”, subraya Peñuelas. “También en el transporte de nutrientes a través de las heces, por ejemplo”.

“Los grandes animales juegan un papel muy importante en el funcionamiento del planeta, que hasta ahora habíamos ignorado”

La Edad de hielo llegó a su fin hace 11.700 años. La concentración de CO2 de la atmósfera aumentó, el clima se calentó y los bosques se extendieron por el hemisferio norte. Los mamuts, los caballos gigantes y los rinocerontes que poblaban Europa se extinguieron. “Es el sino de todas las especies”, apunta Josep Peñuelas. “Cuando cambian las condiciones ambientales, los animales adaptados a esas condiciones se extinguen”.

Los grandes herbívoros, arrinconados

Aun así, según los modelos matemáticos de los investigadores, “las condiciones actuales del planeta serían idóneas para que hubiera muchos más de estos mamíferos”, explica Peñuelas. “Y en cambio tenemos una población muy escasa, de entre un 10 y un 20% de la que potencialmente podría existir”. ¿Los responsables? Las personas. El uso del terreno para la agricultura, la desforestación y la urbanización ha robado a los grandes herbívoros sus tierras. “Es un resultado espectacular porque muestra cómo los humanos vamos arrinconando y eliminando una gran cantidad de estos mamíferos, nuestros propios parientes, y los dejamos reducidos a números muy residuales. Algunos de ellos incluso en peligro de extinción”, lamenta el investigador del CREAF.

“Los humanos vamos arrinconando y eliminando una gran cantidad de estos mamíferos, nuestros propios parientes, y los dejamos reducidos a números muy residuales. Algunos de ellos incluso en peligro de extinción”

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